David Santos, Tentara Elite di Irak, yang Menjadi Pastor – “Prajurit Kristus”

Perjalanan Pastor David Santos menjadi imam membawanya melewati zona perang Irak. Sekarang dia melayani Kristus dan berjuang sebagai seorang imam di New Jersey demi jiwa-jiwa.

Pasukan khusus Angkatan Darat David Santos sedang berpatroli di Irak pada tahun 2005 ketika sebuah bom pinggir jalan meledak di samping kendaraannya. IED (Improvised Explosive Devises) merupakan ancaman besar selama fase Perang Irak, membunuh dan melukai banyak tentara. Inti dari misi tim David Santos adalah mengamati dan menghalangi para pemberontak menanam bom di pinggir jalan.

Mereka adalah anggota Detasemen Pengawasan Jarak Jauh ke-173, sebuah unit yang memiliki sejarah mengumpulkan intelijen mengenai pasukan oposisi. Mereka seringkali berada di belakang garis musuh dari jarak jauh. Perubahan taktis selama konflik di Irak membuat Resimen 173 lebih dekat dengan musuh, sehingga meningkatkan risiko.

Hal yang tidak terduga bagi banyak orang merupakan hal biasa bagi tim yang beranggotakan enam orang yang ditugaskan. Kapan saja, mereka mungkin akan diserang, disergap — atau bom pinggir jalan tiba-tiba meledak di samping mereka saat sedang berkendara.

Dua puluh tahun kemudian, Pastor David ingat saat dia sedang berpatroli ketika IED diledakkan. “Daerah itu selalu berbahaya,” katanya kepada Aleteia. Saat mereka berkendara, tiba-tiba terdengar ledakan keras dan Humvee mereka dipenuhi debu.

Untungnya, bom ini terkubur terlalu dalam. Tidak ada korban jiwa, namun kejadian tersebut mengingatkan David akan “kerapuhan hidup, khususnya pada hari itu.” Pastor David menyimpan pecahan bom sebagai pengingat kejadian tersebut.

Pada Piala Misa Pastor David tertulis “Soldier of Christ”

Panggilan yang tenang

Sebelum dia dan saudara kembarnya Brian bergabung dengan militer setelah 11/9, David Santos merasa bahwa dia ditempatkan di bumi untuk suatu tujuan.

Orang tuanya adalah imigran Portugis. Mereka bukan orang yang rajin ke gereja, walaupun menurut Pastor David, mereka memiliki benda dan gambar-gambar rohani di rumah mereka.

Perjalanan David ke Gereja dimulai ketika dia berkencan dengan seorang gadis yang membawanya ke Misa. Dia mulai berpartisipasi dalam kelompok pemuda paroki dan bertemu dengan seorang pastor bernama Pastor Antonio Bico, yang memberikan pengaruh besar pada kehidupan pemuda tersebut. “Pastor Tony tentu saja adalah orang yang mengajari saya bagaimana mencintai Yesus, tanpa diragukan lagi,” kata Pastor Daud.

Saat hendak mengaku dosa dengan Pastor Tony (setelah sekian lama tidak mengaku), Pastor itu menanyakan kepada David sesuatu yang ingin dia lakukan dengan hidupnya. “Saya ingat pernah mengatakan, saya ingin menjadi prajurit Kristus. Dan saat saya mengatakan ini, saya berpikir apa maksudnya? Saya tahu saya ingin menjadi tentara karena peristiwa 9/11. Itu telah terjadi dan saya sedang memikirkan tentang militer pada saat itu. Namun saya juga mengalami kebangkitan iman dan pendalaman iman sehingga dalam pikiran saya, saya seperti, prajurit… Prajurit Kristus.”

Pastor Tony menatapku dan berkata, “Kedengarannya seperti seorang pastor.” Saya mengatakan kepadanya, “Bapak tahu saya punya pacar. Saya tidak tertarik untuk jadi pastor.” Saya bahkan tidak pernah memikirkannya sampai saat itu.

Militer masih menjadi fokus David. Dia dan Brian telah secara aktif mempelajari atau membaca berbagai dinas militer untuk mencari layanan yang tepat. Namun sebuah benih telah ditanam dalam jiwa David, benih yang terkadang muncul dengan cara yang tidak terduga.

“Saya ingat saya sedang menyikat gigi dan tiba-tiba membayangkan diri saya mengenakan kerah [klerikal] dan berkata, ‘Apa? Apa yang sedang terjadi?’”

Tidak lama setelah itu, seorang teman keluarga mengarahkan David dan Brian Santos untuk bergabung dengan resimen 173. Mereka mulai berlatih secara intensif dan akhirnya dikirim ke Irak.

Bajak Laut dan Viking

Seperti banyak veteran lainnya, Pastor David benar-benar rendah hati ketika berbicara tentang dinas perangnya. Namun, ketika berbicara dengan mantan komandannya, jelas bahwa 11 bulan yang dihabiskan Santos bersaudara di Irak menuntut banyak hal dari mereka dan anggota pasukan ke-173 lainnya.

“Orang-orang saya selalu menjadi ancaman dan mereka terus-menerus berhubungan dengan musuh,” kata pensiunan Kolonel Michael Manning dalam sebuah wawancara dengan Aleteia. “Itu adalah misi yang sangat berbahaya. Setiap kali mereka melewati kawat, terjadi beberapa jenis kontak, apakah itu tembakan senjata ringan, tembakan mortir, bom pinggir jalan, atau semacam interaksi dengan pengintai musuh.”

Kolonel Manning (yang menjadi kapten ketika Pastor David bertugas di Irak) menekankan bahwa pasukan ke-173 adalah pasukan elite. “Setiap orang yang berada di unit itu harus bersaing untuk mendapatkan posisi,” katanya.

Ketangguhan tertentu diperlukan untuk menjalankan misi mereka. Rata-rata patroli di Irak berlangsung antara 8 hingga 24 jam. Anggota pasukan 173 akan beroperasi selama 48 hingga 72 hingga 96 jam. Itu belum pernah terjadi sebelumnya.

“Anda mendapatkan tipe pria yang berbeda,” tambah Kolonel. “Salah satu bintara saya pernah mengatakan bahwa unit kami terdiri dari bajak laut dan Viking. Itulah tipe pria yang Anda butuhkan.” Di antara orang-orang ini, David menonjol karena integritas dan imannya yang dalam, namun juga karena kemampuannya untuk berhubungan dengan orang lain yang belum pernah melihat bagian dalam gereja atau sama sekali tidak tertarik pada agama.

Satu kaki di dunia ini dan satu kaki lainnya di tempat lain

Ketika tur mereka selesai, David dan saudaranya kembali ke rumah. Dia kembali ke perguruan tinggi untuk menyelesaikan gelarnya, namun pertanyaan tentang panggilan sejatinya semakin meningkat. Pada Jumat malam dia pergi keluar bersama teman-temannya, lalu pulang dan mandi agar dia bisa berkendara ke Newark untuk membantu Pastor Tony saat ia merayakan Misa pada Sabtu pagi. “Rasanya seperti saya memiliki satu kaki dalam satu kehidupan, dan satu kaki mulai melangkah dalam kehidupan yang berbeda.”

“Itu adalah hal yang bertahap,” kata Pastor David. “Bahkan ketika saya masuk seminari, saya tidak tidak berpikir bahwa saya akan menjadi seorang imam,” jelasnya.

Keluarganya terkejut ketika David akhirnya memberi tahu mereka. Ada pertanyaan dan keberatan. Lebih banyak daripada saat dia dan Brian mengumumkan bahwa mereka bergabung dengan tentara. Ayah mereka sangat tidak bahagia. Bahkan Brian, yang memeluk iman Katoliknya karena David, terkejut.

Ketika saudara perempuan David bertanya kepadanya mengapa dia harus pergi ke seminari, dia hanya menjawab, “Dunia adalah tempat yang ramai, dan saya perlu mendengar Tuhan memberi tahu saya apa yang Dia ingin saya lakukan.”

Belakangan, keluarga Santos menghargai keputusan David. Brian Santos dengan penuh kasih mengenang penahbisan saudaranya menjadi diakon di Roma, ketika sekitar 20 anggota keluarga datang untuk merayakannya bersama David, termasuk beberapa dari Portugal.

Imamat David Anugerah bagi Seluruh Keluarganya

“Ini adalah gerakan Roh Kudus yang indah dalam hidup kita,” kata Brian. “Hal ini tidak hanya membantu kami menjadi lebih dekat sebagai sebuah keluarga, namun saya pikir penguatan iman kami juga telah menyatukan kami dalam pengalaman tersebut.”

Pastor David menyimpulkan pengalamannya dengan cukup sederhana: “Saya senang menjadi seorang Pastor!” Dua tahun telah berlalu sejak pentahbisannya menjadi imam. Pada tahun 2022, dia ditahbiskan sebagai imam di Gereja Rasul St. James di Springfield, New Jersey. Pekerjaan barunya menangani berbagai masalah pemeliharaan, staf, dan keuangan, tugas yang dia emban; namun fokus intinya tetap pada misi imamatnya.

“Anda dimaksudkan untuk membimbing orang, mengarahkan mereka, mencintai mereka, bekerja dengan mereka, melayani mereka. Mirip dengan seorang prajurit yang melayani orang-orang di kampung halamannya saat ditugaskan.”

Sesuatu yang dramatis terjadi pada malam penahbisannya. Merupakan tradisi bagi seorang imam baru untuk menerima piala sebagai hadiah dari keluarga atau dermawannya. Atau, memilih piala yang lebih tua. Misalnya, memilih salah satu piala yang telah disumbangkan oleh pastor paroki atau pensiunan. Menurut Pastor David, itu semacam pewarisan misi dari satu generasi imam ke generasi berikutnya.

Pastor David ingat dengan jelas pergi ke seminari untuk memilih pialanya. Empat atau lima di antaranya diletakkan di atas meja. Salah satu piala menonjol karena baru saja direnovasi. “Itu bagus, berkilau, indah,” kenang Pastor David. “Dan biasanya, yang terjadi adalah ketika seseorang menawarkan piala kepada imam, mereka menuliskan di dasarnya ‘untuk mengenang…’ atau ‘sebagai rasa terima kasih atas…’, dan seterusnya,” jelasnya

Penasaran, Pastor David membalik piala untuk membaca prasasti. Ketika dia melihatnya, dia hampir menjatuhkan pialanya karena terkejut. “Pada dasarnya tertulis, ‘Prajurit Kristus’,” kenangnya. Ia terheran-heran, kata-kata yang pernah ia ucapkan secara berseloroh tertera di situ. “Tuhan bekerja dengan begitu kreatif, begitu intim, dan secara pribadi dalam kehidupan kita,” pungkasnya. (Thanks to Aleteia)